Les camions autonomes pourraient créer des routes plus sûres et de meilleurs emplois

Ossa Fisher
Les panélistes affirment que la technologie va au-delà de l’amélioration de l’efficacité du transport de marchandises

AUSTIN, Texas — Les développeurs de camions autonomes et leurs partenaires industriels voient dans cette technologie des opportunités non seulement de débloquer une plus grande efficacité dans le transport de marchandises, mais également d’améliorer la sécurité routière et de créer des emplois plus attractifs pour les conducteurs professionnels.

« Nous pensons que cette technologie est enfin arrivée à un point où nous pouvons contribuer à rendre nos routes plus sûres et, franchement, à maintenir davantage de personnes en vie », a déclaré Ossa Fisher, président d’Aurora, l’une des nombreuses sociétés développant activement une technologie de conduite autonome pour les camions commerciaux.

Les camions autonomes peuvent aider à réduire les accidents en détectant mieux les risques potentiels pour la sécurité, tels que les piétons sur la chaussée la nuit, puis en répondant à ces dangers plus rapidement que les conducteurs humains, a déclaré Fisher lors d’une séance éducative le 16 octobre lors de la conférence et exposition de gestion 2023 de l’American Trucking Associations. .

Pour tester cette hypothèse, Aurora a étudié 29 accidents mortels impliquant des camions survenus au cours des cinq dernières années sur le corridor Interstate 45 entre Dallas et Houston, où les camions autonomes d’Aurora auraient pu être impliqués s’ils avaient été sur la route à ce moment-là. L’entreprise transporte actuellement du fret sur cette voie pour des partenaires industriels avec ses véhicules d’essai, qui ont toujours un conducteur de sécurité au volant en renfort.

Fisher a déclaré qu’Aurora avait effectué des simulations pour comprendre comment son système de conduite autonome, Aurora Driver, aurait réagi dans chacune de ces situations.

« Je suis fier de dire que dans chacune de ces 29 collisions mortelles, le conducteur de l’Aurora l’aurait évité », a déclaré Fisher. « Cela signifie que tous ces gens seraient vivants et ici aujourd’hui. »

Les entreprises de camionnage qui se sont associées à Aurora et à d’autres développeurs de camions autonomes ont souligné la sécurité comme le premier et le plus important facteur de déploiement commercial.

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« Il doit être au moins aussi sûr que notre conducteur le plus sûr. C’est ainsi que nous envisageons les choses dans l’ensemble de l’industrie », a déclaré Jim Filter, vice-président exécutif et président du groupe transport et logistique chez le transporteur de lots complets Schneider.

C’est une barre haute, a-t-il déclaré, car les chauffeurs de camion professionnels les plus sûrs accumulent des millions de kilomètres sans accident.

Au-delà des taux d’accidents, Schneider prendra également en compte les données de sécurité sous-jacentes telles que la fréquence des événements critiques impliquant un freinage brusque ou un contrôle de stabilité, par exemple, puis examinera comment un conducteur virtuel aurait géré ces incidents, a déclaré Filter.

La sécurité est également la priorité absolue chez JB Hunt Transport Services, a déclaré Craig Harper, directeur du développement durable et vice-président exécutif de l’entreprise.

Le fournisseur de transport intermodal continuera de travailler avec les constructeurs de camions et les constructeurs de véhicules autonomes et surveillera le développement de cette technologie, mais ne la déploiera pas tant que l’entreprise ne jugera pas qu’elle peut le faire en toute sécurité, a-t-il déclaré.

Sur ce front, Harper a souligné les progrès réalisés par les développeurs de camions autonomes pour répondre aux nombreux cas extrêmes ou aux événements très rares qu’un camion sans conducteur peut rencontrer.

« Il y a des raisons de croire que les acteurs autonomes peuvent effectivement nous offrir quelque chose de plus sûr que ce que nous avons aujourd’hui sur les routes dans de nombreux cas », a-t-il déclaré.

Au-delà du dossier de sécurité, les flottes devront comprendre des variables telles que le coût de déploiement de la technologie et l’établissement de centres de transfert pour les camions autonomes, a déclaré Harper. Les camions autonomes ne seront également adaptés qu’à certaines applications de camionnage et catégories de fret.

Même avec le déploiement de camions autonomes, l’industrie devra attirer davantage de conducteurs, et non moins, pour suivre la croissance prévue des volumes de fret au cours de la prochaine décennie, a-t-il ajouté.

« Je pense que ce sera quelque chose que nous aborderons lentement », a déclaré Harper. « Je ne pense pas qu’il s’agisse d’une adoption massive et soudaine. »

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JB Hunt, basé à Lowell, Ark., se classe n°3 sur la liste TT100 des transporteurs pour compte d’autrui.

Olivia Hu, responsable du programme de camionnage autonome chez le fournisseur de logistique Uber Freight, a fait valoir que les camions autonomes peuvent contribuer à améliorer le mode de vie des conducteurs en déplaçant davantage d’emplois des itinéraires long-courriers vers les itinéraires locaux.

Les conducteurs qui ont interagi avec cette technologie grâce aux partenariats d’Uber Freight avec des développeurs de camions autonomes sont devenus « de grands champions de la conduite autonome », a déclaré Hu.

Olivia Hu (à gauche), Jim Filter, Craig Harper et Ossa Fisher

« Ils voient à quel point cela change leur travail », a-t-elle déclaré. «Ils peuvent rentrer chez eux. Ils ont de la cohérence. Ils ont de la prévisibilité. Ils ont un horaire régulier qu’ils peuvent suivre et ils restent tous locaux. Ils n’ont plus besoin de parcourir le pays, de dormir dans leur camion et de trouver une place de parking.»

Le déploiement commercial tant attendu de camions entièrement autonomes sur les autoroutes interétatiques pourrait arriver dans un avenir proche.

Aujourd’hui, Aurora a toujours un chauffeur au volant de ses camions autonomes, mais l’entreprise sera bientôt prête à fonctionner sans chauffeur de sécurité, a déclaré Fisher. « Nous sommes très, très proches. Nous sommes plus proches que la plupart des gens ne le pensent.

La société a l’intention de préparer le pilote Aurora à la fin de cette année, ce qui signifie que la technologie sera suffisamment sûre du point de vue de l’entreprise pour retirer le pilote, a déclaré Fisher.

Aurora prévoit de passer l’année à venir à travailler avec ses partenaires, les régulateurs gouvernementaux et les constructeurs de camions pour ouvrir la voie au lancement commercial prévu de l’entreprise à la fin de 2024.

Fisher a déclaré que le lancement commercial impliquerait le déploiement d’environ 20 camions autonomes sur le corridor I-45 entre Dallas et Houston, suivi peu après par une expansion à El Paso, au Texas. À partir de là, Aurora a l’intention de continuer à développer son réseau soit au Texas, soit sur la côte ouest ou sur la côte est, en fonction de la demande des clients, a-t-elle déclaré, dans le but d’avoir des dizaines de milliers de camions autonomes opérationnels dans le sud des États-Unis d’ici 2027.

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Plusieurs autres sociétés développent également activement une technologie de conduite autonome pour les camions commerciaux, notamment Kodiak Robotics, Torc Robotics, TuSimple, Plus, Waabi, Stack AV, Robotic Research, Gatik et Einride.

Même si les voitures et camions autonomes commencent enfin à atteindre le stade du déploiement commercial, la notion de véhicule autonome existe depuis plus d’un siècle. Fisher a montré une illustration d’un concept de véhicule sans conducteur paru dans un numéro de 1918 du magazine Scientific American.

Cette vision est restée insaisissable pendant si longtemps en raison des défis techniques liés à l’automatisation des nombreuses complexités liées à la conduite d’un véhicule automobile, mais les plus gros problèmes ont désormais été résolus, a déclaré Fisher. « Les grandes barrières techniques ont vraiment été supprimées à ce stade. »

À mesure que la technologie d’Aurora s’étend à de nouvelles voies, l’entreprise devra encore aborder de nouveaux détails et nuances, comme un contrôle aux frontières sur la route vers El Paso, mais Fisher a déclaré que tous les principaux obstacles techniques ont été surmontés, y compris la perception des véhicules et des piétons. reconnaître les véhicules d’urgence, fonctionner sous la pluie et dans d’autres conditions météorologiques et détecter un pneu crevé ou sous-gonflé.

« Nous sommes à un véritable point d’inflexion dans cette industrie et dans la façon dont nous opérons sur nos routes », a-t-elle déclaré. « Les grandes barrières technologiques ont été surmontées, et il ne s’agit pas seulement d’Aurora, mais de ses nombreux acteurs. »

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