Waymo arrive en Californie du Sud, et c’est un ticket chaud

Robot-taxi Waymo
À Santa Monica, le service Robotaxi attire autant les passionnés autonomes que les manifestants

Les voitures autonomes de Waymo font le tour de Los Angeles.

Leur premier arrêt ? Promenade de la troisième rue de Santa Monica.

Après des mois de tests, le constructeur de voitures sans conducteur basé dans la Silicon Valley a commencé à proposer Waymo One, son service de robotaxi 24h/24 et 7j/7, au public le 11 octobre. Les personnes intéressées peuvent obtenir un code d’activation qui leur permettra de rouler gratuitement pendant une semaine sur un événement pop-up en personne ou en vous inscrivant en ligne.

En novembre, Waymo One déménagera à Century City, puis à West Hollywood, Mid-City, Koreatown et Downtown LA.

Les passionnés de véhicules autonomes, dont beaucoup ont reçu des e-mails concernant l’événement à l’avance, ont fait la queue au stand Waymo à Santa Monica avant son ouverture à 8 heures du matin, a déclaré Julianne McGoldrick, responsable du marketing produit de Waymo.

Ils ont récupéré leur « ticket pour rouler » avec un code d’activation et ont récupéré des T-shirts et des sacs fourre-tout. Certains ont même écrit sur des cartes postales de marque Waymo à envoyer à leurs amis et à leur famille.

Même si certains étaient inquiets, la plupart avaient déjà vu des voitures Waymo autour de Santa Monica et étaient ravis de pouvoir enfin faire un tour.

«C’est l’avenir», répètent beaucoup.

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Waymo, propriété de la société mère de Google, Alphabet, a commencé à cartographier Los Angeles avec des conducteurs humains en 2019. Elle a commencé à tester des véhicules autonomes avec des conducteurs de sécurité à Santa Monica l’automne dernier, et un journaliste du Times en a conduit un au début de 2023.

Waymo propose déjà des trajets entièrement sans conducteur au public à San Francisco et à Phoenix. Waymo et Cruise, un concurrent appartenant à General Motors, ont récemment reçu l’approbation de la California Public Utilities Commission pour facturer les trajets à San Francisco et offrir un service 24h/24 et 7j/7.

Emily Watts, une animatrice qui vit à Santa Monica, rêve du jour où elle pourra mettre ses deux filles dans un Waymo et les envoyer s’entraîner au football et à la natation.

Ils sont un peu jeunes – 6 et 7 ans – mais « dans le futur, ce sera génial », a déclaré Watts.

Watts, 42 ans, a déclaré qu’elle n’était pas nerveuse à l’idée d’en conduire une après avoir fait elle-même quelques tests au cours des derniers mois. Elle a dépassé plusieurs véhicules Waymo et a essayé de s’écarter « juste un petit peu » de leur voie ou d’entrer dans la rue avec son chien lorsqu’elle en voit un arriver.

« Je vais essayer de les tromper », a déclaré Watts en riant. « Ils ont été très bons. »

Leigh Holmes de Venise a amené ses parents, venus de Nouvelle-Zélande.

Son père, Tony, a commencé à perdre la vue à 35 ans et est désormais complètement aveugle à 82 ans.

« Je veux une de ces choses pour moi », a déclaré l’aîné Holmes.

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En milieu de matinée, un groupe d’environ 30 manifestants de la section locale 630 du Syndicat des Teamsters est arrivé, brandissant des pancartes indiquant « Waymo = no go » et « Sans conducteur est dangereux ».

Le syndicat représente les chauffeurs de camion et les travailleurs de diverses industries, notamment les services de bureau, d’entrepôt et de restauration. Le syndicat des Teamsters a été un fervent partisan du projet de loi 316 de l’Assemblée, qui aurait exigé la présence d’un conducteur humain pour les véhicules autonomes pesant plus de 10 000 livres. Le gouverneur Gavin Newsom a opposé son veto au projet de loi en septembre.

« Nous exhortons tous les élus locaux du comté de Los Angeles à demander des comptes aux entreprises comme Waymo en veillant à ce que cette technologie soit minutieusement testée et réglementée avant que d’autres dommages ne soient causés à nos communautés, comme nous l’avons vu dans d’autres régions du pays », Chris Griswold, président du Conseil mixte 42 des Teamsters, a déclaré dans un communiqué le 11 octobre.

Les critiques à l’égard des véhicules autonomes ont été alimentées ces derniers mois par plusieurs accidents survenus à San Francisco. Les manifestants ont distribué des dépliants signalant des incidents au cours desquels des voitures ont provoqué d’importants embouteillages, auraient bloqué une ambulance et tué un chien. Un autre incident impliquait des voitures de croisière qui ont écrasé un piéton heurté par un conducteur humain.

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Une analyse des collisions Waymo a révélé que la majorité d’entre elles étaient causées par d’autres véhicules entrant en collision avec des véhicules sans conducteur. Les véhicules Waymo ont aussi parfois du mal à éviter les objets inanimés de forme irrégulière. Waymo a déclaré que ses voitures sans conducteur avaient réduit les blessures et les décès sur la route et que son nombre de collisions pourrait être plus élevé car il signale même des accidents mineurs, alors que les conducteurs humains ne signalent pas toujours des incidents similaires.

Malgré l’agitation, plusieurs personnes ont continué à traverser le pop-up, apparemment peu découragées par les mégaphones derrière elles.

Juan Matute, directeur adjoint de l’Institut d’études sur les transports de l’UCLA, a déclaré qu’il pensait que les véhicules autonomes étaient plus sûrs que les conducteurs humains après en avoir fait l’expérience lui-même. Il est un défenseur de la sécurité dans les rues pendant son temps libre et a déjà fait trois voyages avec Waymo.

L’automatisation des véhicules peut « aider à résoudre certains des problèmes liés à la distraction au volant, car un véhicule autonome n’est jamais distrait », a déclaré Matute.

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