Cruise et Waymo font face aux réactions négatives des Robotaxi à San Francisco

Un robot-taxi de croisière à San Francisco
L’hostilité menace d’étouffer la croissance de la technologie et d’envoyer les affaires ailleurs

Juste avant que Patti Smith ne monte sur scène à San Francisco ce mois-ci, le maître de cérémonie a remercié les sponsors, notamment la société de robotaxi Waymo.

Le public a hué, reflétant l’hostilité croissante dans la ville à l’égard de l’une des industries technologiques les plus surveillées.

Il y a eu récemment un incident lorsqu’une flotte de véhicules sans conducteur a gelé et bloqué la circulation lors d’un concert du vendredi soir à North Beach. Quelques jours plus tard, une voiture autonome s’est retrouvée coincée dans du ciment humide sur un chantier de construction, puis un robot-taxi s’est écrasé sur un camion de pompiers répondant à un appel d’urgence. Quelques semaines plus tôt, les amoureux des animaux avaient été mortifiés lorsqu’un véhicule avait heurté et tué un petit chien.

Ces incidents s’ajoutent aux problèmes de circulation et de sécurité liés aux véhicules sans conducteur, qui parcourent les rues de la ville entourés de capteurs et de caméras, collectant des données et promettant un monde avec moins d’interactions humaines. La réaction des robotaxis s’intensifie à mesure que les véhicules autonomes commencent à gagner du terrain à San Francisco après des années de développement.

Le régulateur californien a approuvé ce mois-ci une expansion des services de robotaxi dans la ville, permettant à Waymo, une filiale d’Alphabet Inc., et Cruise, une unité de General Motors Co., de commencer à facturer des tarifs pour les trajets lorsque les rues sont les plus fréquentées. Mais ils se battent également désormais contre les syndicats, le système de transport en commun de la ville et le procureur de la ville, David Chiu, qui a demandé à l’État de suspendre les licences tarifaires élargies.

Si Chiu gagne, ce serait un revers pour les entreprises qui tentent de monétiser des investissements de plusieurs milliards de dollars dans les voitures autonomes. Cela pourrait également signaler à d’autres entreprises développant la technologie que le berceau de l’autonomie est un endroit de plus en plus difficile à développer.

La maire de Phoenix, Kate Gallego, arrive dans un véhicule autonome Waymo

Cela met la Californie dans une position précaire. Des taxes et des réglementations élevées ont déjà poussé certaines entreprises bancaires et technologiques à se diriger vers l’est, vers des endroits comme le Texas. Les entreprises technologiques autonomes se diversifient également, Cruise et Waymo étendant leurs opérations et testant leurs flottes dans les États de la Sunbelt dotés de réglementations plus permissives et de gouvernements favorables aux entreprises. Cruise a annoncé des plans d’expansion pour Raleigh, Caroline du Nord, le 22 août.

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« Qu’est-ce qui ne devient pas plus difficile en Californie ? » a déclaré Christopher West, fondateur de L5AutoUSA, qui promeut les véhicules autonomes. « Cela accélère une progression naturelle vers d’autres villes et États. »

Cruise et Waymo sont les seules entreprises de Californie autorisées à proposer des services de robotaxi payants 24 heures sur 24. L’approbation a été obtenue le 10 août par la California Public Utilities Commission, après que Cruise ait travaillé pendant neuf ans pour obtenir 10 permis. D’autres États se sont montrés plus indulgents. Cruise a obtenu un permis en Arizona en un mois et le Texas peut les proposer en quelques jours. En Floride, en Géorgie et en Caroline du Nord, l’entreprise a déclaré qu’elle n’exigeait même pas de permis de véhicule autonome.

Alors que les accidents augmentent avec la taille des flottes, les voitures autonomes suscitent la polémique à San Francisco.

Waymo compte environ 250 véhicules sur les routes de la ville, tandis que Cruise en avait 400. Après une série d’incidents récents circulant sur les réseaux sociaux, le Département des véhicules automobiles de Californie a ordonné à Cruise de réduire de moitié sa flotte active – une décision soutenue par le syndicat des Teamsters. Local 250, représentant les chauffeurs du secteur public de la Bay Area. Cruise ne peut désormais exploiter que 50 voitures sans conducteur le jour et 150 la nuit.

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La demande des usagers dépasse déjà l’offre de voitures à louer dans la ville. Cruise et Waymo déclarent tous deux avoir des listes d’attente pour utiliser leurs services. Et en matière de sécurité, aucune des deux sociétés n’a signalé d’accident mortel dans leurs voitures, selon les données recueillies par elles et par la National Highway Traffic Safety Administration.

La chef des pompiers de San Francisco, Jeanine Nicholson, est l’une des critiques les plus virulentes des véhicules sans conducteur – particulièrement en désaccord avec Cruise – et de la manière dont ils peuvent entraver le travail des intervenants d’urgence. Avec ses célèbres collines, son brouillard et ses rues étroites, San Francisco est une ville difficile à parcourir pour les camions de pompiers. En cas d’urgence, les temps de réponse (en secondes et en minutes) comptent vraiment, surtout lorsqu’il s’agit de sauver des vies.

« Chaque fois que quelque chose arrive avec un véhicule Cruise, ils se présentent avec leurs responsables des relations publiques et n’assument aucune responsabilité », a déclaré Nicholson par téléphone. « Nous avons besoin qu’ils viennent à la table et admettent qu’il existe des défis et des problèmes, et qu’ils travaillent avec nous pour les résoudre. »

Cruise a invité Nicholson à des discussions à plusieurs reprises au cours des derniers mois, sans succès, selon un porte-parole. L’entreprise a déclaré qu’elle avait également contacté les dirigeants du service d’incendie de San Francisco environ 30 fois au cours des quatre derniers mois pour poursuivre le dialogue. Le ministère affirme avoir insisté pour que des réunions d’examen des incidents soient organisées et souhaite que son personnel opérationnel rencontre des ingénieurs.

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Dans une déclaration envoyée par courrier électronique, Waymo a déclaré qu’elle s’engageait à renforcer la sécurité routière et à renforcer la confiance de la communauté.

« Nous entretenons un grand respect pour nos premiers intervenants et apprécions notre relation continue avec eux », a déclaré l’entreprise.

Dans la requête de l’avocat de la ville, Chiu a déclaré que les pompiers avaient signalé environ 60 cas de voitures sans conducteur interférant avec leur travail depuis avril 2022. Il a donné des exemples de voitures Waymo et Cruise causant des problèmes, y compris un incident survenu le 5 août lorsqu’une voiture Waymo est entrée dans un parking. scène de lutte contre l’incendie active, gênant les pompiers alors qu’ils tentaient d’éteindre une voiture en feu.

La ville n’est pas seulement préoccupée par la sécurité, mais elle perd également des usagers des transports en commun et des revenus tarifaires au profit des voitures sans conducteur. L’Agence municipale des transports de San Francisco a résisté à l’octroi de permis à des concurrents comme Cruise et Waymo, tout en accusant Uber Technologies et Lyft Inc. d’aggraver les embouteillages et la pollution.

Certains groupes voient les avantages des voitures sans conducteur, en particulier pour les personnes handicapées et pour les travailleurs qui ont besoin d’options de transport supplémentaires. Le Syndicat international des employés de service, la Fédération nationale des aveugles et la Fraternité internationale des ouvriers en électricité, section locale 6, font partie des organisations qui ont soutenu le développement des véhicules autonomes.

« Il y a des villes à travers le pays qui accueilleront volontiers la technologie et ce qu’elle signifie pour leur économie », a déclaré Grayson Brulte, consultant en affaires gouvernementales. « L’Arizona, la Floride et le Texas bénéficieront de la même manière qu’ils bénéficient de la migration financière. »

— Avec l’aide de Karen Breslau.

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