La FTC poursuit Amazon dans une affaire antitrust historique concernant le marché

Lina Khan
Le géant du commerce électronique déclare que la FTC a « tort sur les faits et sur la loi »

La Federal Trade Commission a poursuivi Amazon.com Inc. dans une affaire antitrust très attendue, accusant le géant du commerce électronique de monopoliser les services du marché en ligne en dégradant la qualité pour les acheteurs et en surchargeant les vendeurs.

Dans une plainte déposée devant un tribunal fédéral de Seattle le 26 septembre, la FTC et 17 États ont accusé Amazon de s’être livré à une conduite visant à exclure ses concurrents dans les services de marché en ligne et à étouffer la concurrence. L’entreprise est également accusée d’avoir forcé illégalement les vendeurs de sa plateforme à utiliser ses services de logistique et de livraison en échange d’un placement bien en vue et de punir les commerçants qui proposaient des prix plus bas sur les sites concurrents.

« Amazon est un monopole et il exploite ses monopoles de manière à ce que les acheteurs et les vendeurs paient davantage pour un service de moins bonne qualité », a déclaré la présidente de la FTC, Lina Khan, lors d’un point de presse avec des journalistes. « Les enjeux ici sont élevés. Il y a un préjudice immédiat et continu. Les vendeurs paient 1 $ sur 2 $ à Amazon.

Dans un communiqué, Amazon a déclaré qu’il contesterait le procès de la FTC devant les tribunaux, ajoutant qu’il s’écartait « radicalement » de la mission de l’agence de protéger les consommateurs et qu’il se trompait « sur les faits et sur la loi ».

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« Les pratiques contestées par la FTC ont contribué à stimuler la concurrence et l’innovation dans le secteur de la vente au détail, et ont produit un plus grand choix, des prix plus bas et des délais de livraison plus rapides pour les clients d’Amazon, ainsi que de plus grandes opportunités pour les nombreuses entreprises qui vendent dans les magasins Amazon », a déclaré David. Zapolsky, avocat général d’Amazon. « Si la FTC obtient ce qu’elle veut, le résultat serait un choix de produits réduit, des prix plus élevés, des livraisons plus lentes pour les consommateurs et des options réduites pour les petites entreprises – le contraire de ce pour quoi la loi antitrust est conçue. »

L’affaire représente également un moment déterminant dans la carrière de Khan, qui a depuis longtemps Amazon en ligne de mire. En tant que jeune étudiant en droit, Khan a écrit un article fondateur dans lequel il affirmait que le cadre d’application des lois antitrust existant était mal équipé pour lutter contre le préjudice potentiel qu’Amazon pose à la concurrence.

La FTC et une liste bipartite d’États affirment qu’Amazon s’est livré à un comportement anticoncurrentiel sur deux marchés : le marché de ces grandes surfaces en ligne qui servent les consommateurs et le marché distinct des vendeurs.

La place de marché d’Amazon est au cœur des opérations de commerce électronique de l’entreprise. Les commerçants tiers, qui représentent désormais plus de la moitié des ventes en ligne de l’entreprise, paient une commission sur chaque vente et ont la possibilité de payer également Amazon pour des services allant de l’entreposage et de l’expédition à la publicité.

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Les commerçants se plaignent depuis des années de ce qu’ils considèrent comme une relation unilatérale, accusant l’entreprise d’appliquer arbitrairement ses règles et de tarder à réagir lorsque quelque chose tourne mal.

Entre autres choses, Amazon interdit aux vendeurs de proposer des prix plus bas sur d’autres sites, une politique qui, selon la FTC, freine la concurrence en ligne car elle oblige les vendeurs à augmenter les prix sur les plateformes concurrentes telles que Walmart.com, de peur de voir leurs produits enterrés dans les résultats de recherche d’Amazon.

La FTC a également allégué qu’Amazon favorisait indûment sa propre entreprise de vente au détail ainsi que les vendeurs du marché qui utilisent les services logistiques de l’entreprise.

La FTC, qui a à la fois des mandats antitrust et de protection des consommateurs, enquête depuis plusieurs années sur Amazon pour comportement anticoncurrentiel potentiel, posant des questions sur tout, du marché de l’entreprise et du service d’abonnement Prime aux fusions et à sa branche cloud computing. Les hauts dirigeants ont rencontré les trois commissaires de la FTC en août pour discuter du procès, mais aucun règlement n’a été discuté, selon des personnes proches des réunions.

La majorité des États qui ont signé la plainte ont des procureurs généraux démocrates, bien que deux républicains les aient également rejoints. Moins d’États ont rejoint le procès d’Amazon que l’affaire antitrust du ministère de la Justice contre Google d’Alphabet Inc. ou l’affaire antérieure de la FTC contre Meta Platforms.

En mai, l’agence a poursuivi le géant du commerce électronique dans deux affaires distinctes pour ne pas avoir supprimé les données sur les enfants collectées par ses haut-parleurs Alexa et pour avoir espionné illégalement les utilisateurs de ses sonnettes et caméras Ring. Amazon a déclaré qu’il n’était pas d’accord avec les allégations de la FTC, mais a accepté de payer 30,8 millions de dollars pour résoudre les cas.

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Un mois plus tard, la FTC a de nouveau poursuivi Amazon dans une affaire de protection des consommateurs, alléguant que la société avait trompé les consommateurs pour qu’ils s’inscrivent à un abonnement Prime et rendait délibérément l’annulation difficile – faisant écho aux plaintes de longue date des organismes de surveillance des consommateurs. Amazon nie ces allégations et cette poursuite est en cours.

Amazon a poussé la FTC à récuser Khan de son cas, citant ses travaux universitaires et ses déclarations antérieures sur l’entreprise. Il a également accusé l’agence d’avoir harcelé le fondateur Jeff Bezos et le PDG Andy Jassy avec des demandes de documents et d’entretiens.

La FTC enquête séparément sur le projet d’acquisition par Amazon du fabricant d’aspirateurs Roomba iRobot Corp. pour 1,65 milliard de dollars, tout comme les autorités antitrust européennes. En juillet, les sociétés ont renégocié le prix de l’accord alors que les examens réglementaires se poursuivent.

« Si nous réussissons, la concurrence sera rétablie et les gens bénéficieront de prix plus bas (et) d’une meilleure qualité », a déclaré Khan le 26 septembre.

— Avec l’aide de Matt Day.

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