La règle STB pourrait contribuer à stimuler la concurrence pour les expéditions ferroviaires

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La règle prévoit un soulagement pour les « expéditeurs captifs » ayant accès à un seul chemin de fer de fret

OMAHA, Neb. — Les entreprises qui possèdent des usines et des installations desservies par un seul chemin de fer pourraient bientôt être en mesure d’obtenir une offre d’un autre chemin de fer si leur service actuel est suffisamment mauvais, en vertu d’une nouvelle règle proposée le 7 septembre pour contribuer à stimuler la concurrence.

Le Surface Transportation Board des États-Unis a annoncé la règle tant attendue, qui est à l’étude sous une forme ou une autre au moins depuis 2010. Elle vise à apporter un certain soulagement aux soi-disant « expéditeurs captifs » qui n’ont qu’une connexion avec l’un des six chemins de fer de fret géants. qui livrent la grande majorité des marchandises en Amérique du Nord.

De nombreuses entreprises se sont plaintes du mauvais service ferroviaire au cours des deux dernières années, alors que l’industrie s’efforçait de se remettre des profondeurs de la pandémie. Les chemins de fer ont reconnu avoir trop réduit leurs effectifs en 2020 et avoir eu du mal à embaucher suffisamment de travailleurs pour gérer toutes ces expéditions une fois la demande revenue, en raison du marché du travail tendu et des problèmes de qualité de vie liés au travail ferroviaire.

Les chemins de fer ont fait des progrès significatifs pour améliorer le service depuis les pires problèmes du printemps 2022, en embauchant davantage d’équipages de train. Mais les syndicats se demandent si le modèle opérationnel actuel du secteur donne aux chemins de fer une capacité suffisante pour gérer toutes les expéditions en toute sécurité, même après les récentes embauches.

Le groupe professionnel de l’American Chemistry Council, qui a été l’un des principaux défenseurs des règles, a exprimé une certaine déception face au fait que le Surface Transportation Board s’est éloigné d’une proposition antérieure qui aurait été plus proactive. Il a cependant accueilli favorablement les régulateurs établissant des normes de service minimales claires pour les chemins de fer qui n’avaient jamais existé auparavant et exigeant que les chemins de fer fournissent plus de détails sur leurs performances.

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L’espoir est que les nouvelles normes de service puissent aider à prévenir le type de graves problèmes de chaîne d’approvisionnement observés pendant la pandémie et qui ont poussé les consommateurs à se démener pour trouver du papier toilette, des lingettes nettoyantes et d’autres produits de base dans les rayons de leurs magasins.

« Je pense qu’il s’agit vraiment de déterminer comment amener les chemins de fer à faire mieux et à éviter cela à l’avenir afin que cela n’arrive pas au point où cela devienne un problème pour votre consommateur quotidien », a déclaré l’American Chemistry Council. a déclaré le porte-parole Scott Jensen.

Le président du STB, Martin Oberman, a déclaré qu’il était clair pour lui qu’une concurrence accrue dans cette industrie monolithique pourrait faire des merveilles pour les innombrables entreprises qui dépendent des chemins de fer pour livrer leurs matières premières et leurs produits finis, en donnant aux chemins de fer une incitation supplémentaire à améliorer leur service. L’industrie ferroviaire est dominée par six grands chemins de fer de classe I, dont deux à l’ouest, deux à l’est et deux au Canada, bien que l’un d’entre eux possède désormais également des voies qui traversent le Midwest et se connectent au Mexique après une récente fusion.

« Cette règle apportera de la prévisibilité aux expéditeurs et informera les transporteurs de classe I de ce que l’on attend d’eux s’ils souhaitent conserver leurs clients qui pourraient autrement être éligibles pour obtenir un ordre de changement », a déclaré Oberman.

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Les expéditeurs ne pourraient solliciter une offre concurrente en vertu de cette règle que si leur chemin de fer actuel ne peut pas livrer en moyenne 60 % de ses expéditions à temps sur une période de 12 semaines. Plus tard, cette norme passerait à 70 %.

Les expéditeurs pourraient également demander une réparation si le temps nécessaire au chemin de fer pour livrer un produit se détériore considérablement ou si le chemin de fer ne parvient pas à gérer les livraisons locales à temps en moyenne.

Rob Benedict, du groupe commercial américain des fabricants de carburants et de produits pétrochimiques, a déclaré qu’il était un peu décevant que la règle oblige les entreprises à attendre que le service soit mauvais pour demander réparation. Mais peut-être que les normes de service contenues dans cette règle inciteront les chemins de fer à faire ce qu’ils auraient dû faire depuis le début : prendre soin de leurs clients, a-t-il déclaré.

« Une commutation réciproque placerait les chemins de fer devant une décision simple : fournir un meilleur service aux clients ou risquer de perdre leur activité au profit d’un concurrent », a déclaré Benedict.

Il est important de bien définir les règles, car environ 75 % des raffineries et des fabricants pétrochimiques ne sont desservis que par un seul chemin de fer. Benedict a déclaré que son groupe examinerait de près les normes de service établies dans la règle finale pour s’assurer que le STB fixe un objectif suffisamment élevé pour tenir les chemins de fer responsables de la fourniture d’un bon service.

La National Grain and Feed Association a déclaré que cette règle pourrait enfin « créer un semblant de concurrence rail-à-rail » qui profiterait à tous les expéditeurs qui ont actuellement peu de pouvoir de négociation parce qu’ils ne sont que sur un seul chemin de fer.

Les chemins de fer se sont longtemps opposés à cette idée parce qu’ils s’inquiétaient de la congestion qui pourrait être créée en devant soit laisser un chemin de fer concurrent accéder à son réseau, soit confier les wagons à l’autre chemin de fer à un endroit peu pratique. De plus, les chemins de fer ont déclaré que ces règles pourraient parfois faire baisser les tarifs en dessous de la valeur marchande.

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Les régulateurs canadiens appliquent depuis longtemps des règles similaires qui permettent aux entreprises de faire appel à d’autres chemins de fer pour livrer leurs marchandises. Et au Canada, les entreprises peuvent rechercher le service d’un concurrent à condition qu’elles soient suffisamment proches d’une connexion avec un autre chemin de fer. Les règles canadiennes n’exigent pas que les entreprises prouvent qu’elles reçoivent un service de mauvaise qualité, contrairement aux nouvelles règles américaines proposées.

Le chef du groupe professionnel de l’Association of American Railroads, Ian Jefferies, a déclaré que les chemins de fer étudiaient la nouvelle règle pour déterminer l’ampleur de son impact sur leurs opérations. Il a déclaré que les régulateurs devraient procéder à une analyse coûts-avantages détaillée de cette règle proposée pour s’assurer qu’elle est efficace.

« Tout changement de réglementation doit éviter de bouleverser les fondamentaux économiques et opérationnels d’un secteur essentiel à l’économie nationale », a déclaré Jefferies.

Le plus grand syndicat ferroviaire du pays qui représente les conducteurs s’est prononcé en faveur de cette règle. Jeremy Ferguson, président de la division des transports de l’Association internationale des travailleurs de la tôlerie, de l’air, du rail et des transports, a déclaré que l’espoir est qu’encourager davantage de concurrence entre les chemins de fer les obligera à mieux gérer leurs entreprises et à améliorer le traitement des travailleurs. .

« Lorsque les monopoles sont perturbés par le capitalisme, les travailleurs de notre pays et l’économie elle-même gagnent, et gagnent gros », a déclaré Ferguson.

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