SoCal Braces pour les routes délavées par la tempête Hilary

Image satellite de l'ouragan Hilary
« Inondations éclair historiques » redoutées d’un événement « une fois dans une vie »

LOS ANGELES – Avec l’ouragan Hilary qui se dirige vers le sud de la Californie, les autorités surveillent l’impact des pluies intenses sur les infrastructures essentielles telles que les autoroutes, les ponts et les lignes électriques.

Hilary apportera des vents et des pluies intenses dans la région, notamment dans les montagnes intérieures et les zones désertiques à partir du 20 août et jusqu’au 21 août, avec jusqu’à 10 pouces de pluie prévus. Les autorités ont mis en garde contre les inondations soudaines qui pourraient emporter les routes.

« Cela a le potentiel d’apporter les précipitations uniques et les plus intenses jamais observées dans certaines parties des déserts du sud-est de la Californie, alors ne prenez pas cela à la légère », a déclaré Daniel Swain, climatologue à l’UCLA.

Il a conseillé aux habitants du désert de se préparer à des routes potentiellement impraticables pendant une période prolongée. Les quantités de précipitations seraient considérées comme élevées même pour les endroits qui ne sont pas si secs, a déclaré Swain.

« Le potentiel est maintenant très élevé pour des crues soudaines généralisées, et des crues soudaines franchement graves, qui pourraient frôler les crues éclair historiques. Même certaines autoroutes qui traversent le désert pourraient devenir impraticables, emportées ou potentiellement même voir certains ponts détruits par le niveau d’inondation qui pourrait survenir.

Swain a ajouté: « Nous parlons du type d’inondation qui mettra la vie en danger, qui pourrait gravement perturber ou même détruire les infrastructures essentielles, y compris les routes et les autoroutes, entraînant des pannes de courant prolongées ou une impossibilité prolongée de voyager dans certaines régions. »

Alors que les sols deviennent saturés et que le ruissellement s’accélère au large des montagnes de San Bernardino, des débits importants devraient déferler sous le pont Whitewater, vieux de 71 ans, sur l’autoroute 10, à environ 8 km à l’ouest de Palm Springs.

Cette infrastructure vieillissante a été une préoccupation majeure pour le Département des transports de l’État, car la rivière Whitewater qui coule en dessous a l’habitude de changer brusquement de cap pendant les tempêtes et de récurer le lit rocheux de la rivière jusqu’au pied du pont.

En 2017, le pont a été fortifié avec des rochers massifs et équipé de « compteurs d’inclinaison » très sensibles pour surveiller son mouvement.

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Le 18 août, le National Weather Service a averti les habitants de la vallée de Coachella de se préparer aux fermetures de routes. Les eaux pluviales qui font rage sur la rivière Whitewater devraient atteindre Palm Springs à la fin du 20 août et s’écouler vers le sud à travers la vallée jusqu’à Indio et au-delà, inondant éventuellement les voies d’évacuation en cours de route.

Le Corps of Engineers de l’armée américaine coordonne avec les agences locales pour assurer la sécurité dans et autour de ses barrages, digues et bassins, selon Dena O’Dell, chef des affaires publiques du district de Los Angeles du Corps.

« Le Corps surveillera la situation 24 heures sur 24 et cela comprend la dotation en personnel des barrages et des canaux qui pourraient recevoir des débits d’eau ce week-end », a déclaré O’Dell.

Elle a ajouté que les réservoirs détenus et exploités par le Corps dans la région de Los Angeles sont vides et disponibles pour aider à gérer le ruissellement des tempêtes.

Bien qu’aucune inondation ne soit prévue sur les principaux systèmes fluviaux en aval des réservoirs, des inondations localisées restent possibles sur les petits ruisseaux et rivières, ainsi que des crues soudaines dans les zones désertiques, a déclaré O’Dell. Des cicatrices de brûlures récentes dans le sud de la Californie et le sud du Nevada pourraient également être sujettes à des coulées de boue et de débris, a-t-elle déclaré.

Le Corps travaille avec les forces de l’ordre locales et les défenseurs des sans-abrisme pour aider à déplacer les personnes sans logement hors des bassins et des zones fluviales.

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« Ce n’est pas le moment pour les gens d’être dans ces zones », a déclaré O’Dell. «Cela devient un problème de sécurité des personnes, en particulier parce que c’est si rare pour SoCal. Ce n’est pas le moment de se recréer dans ces zones, pas le moment de vivre dans ces zones. Nous n’essayons pas de paniquer les gens, mais nous voulons nous assurer qu’ils sont en sécurité. »

Le parc national de la Vallée de la mort a été partiellement fermé le 18 août en prévision de recevoir plus que ses précipitations annuelles – 2 pouces – ce qui serait plus que suffisant pour provoquer des inondations majeures dans l’endroit le plus chaud et le plus sec de la planète.

Les crues soudaines devaient provoquer des pannes de courant et endommager les routes, rendant pratiquement impossible l’entrée ou la sortie du parc, a averti Abby Wines, porte-parole du parc.

« Le public est encouragé à reconsidérer les activités de plein air pour ce week-end », a déclaré Wines. « Soyez prêt à faire demi-tour si vous rencontrez de l’eau en mouvement sur les routes. »

Sur l’île de Catalina, les responsables ont élaboré des itinéraires d’évacuation possibles et des plans de sauvetage en cas d’urgence. Les autorités ont également ajouté un troisième bateau de sauvetage sur l’île, a déclaré le shérif du comté de Los Angeles, Robert Luna.

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« Cela fait 84 ans que (un ouragan) s’est abattu, c’est donc un événement unique dans une vie », a déclaré la superviseure du comté de Los Angeles, Janice Hahn. « C’est vraiment un effort de tous les mains sur le pont. »

Zachary Plopper, directeur principal de l’environnement à la Surfrider Foundation, a déclaré que les vagues géantes projetées le long de la trajectoire de la tempête pourraient aggraver l’érosion des plages et la perte de sable.

« Avec les grosses houles, nous nous attendrions à ce que beaucoup de sable se déplace et soit emporté, donc les propriétaires et les entreprises riverains devraient être à l’affût de cela », a-t-il déclaré. « Traitez-le simplement comme une grosse tempête hivernale, d’une certaine manière, il vient juste d’une direction différente. »

Hilary, actuellement un ouragan de catégorie 2, devrait apporter des précipitations « potentiellement mortelles » et des inondations soudaines dangereuses de la péninsule de Basse-Californie au sud du Nevada au cours des prochains jours. Le centre de la tempête devrait atteindre le sud de la Californie à la tombée de la nuit le 20 août, mais ses effets étendus se feront sentir dans la région beaucoup plus tôt dans le week-end et se poursuivront au moins jusqu’au 21 août.

Un avertissement à haut risque d’inondation soudaine a été émis pour une grande partie de l’intérieur de la Californie du Sud – des montagnes de San Bernardino à la vallée de Coachella et jusqu’au parc d’État du désert d’Anza-Borrego. C’est la première fois en plus d’une décennie qu’un tel avertissement est émis pour les bas déserts à l’est des montagnes du sud de la Californie, des zones qui restent généralement sèches, surtout en été.

Certaines zones désertiques devraient recevoir au moins une année de pluie pendant cette tempête, selon le National Weather Service.

Par Hayley Smith, Louis Sahagún, Rong-Gong Lin II, Salvador Hernandez et Dorany Pineda

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